Ces bouffons de l’Ouest ont-ils inventé le selfie et préservé par erreur la culture indienne des plaines ?

Karl Bodmer était un Européen aux nombreux noms et réalisations, mais sa réputation reçut un coup de pouce transatlantique en 1832. Cette année-là, le prince Maximilien, explorateur prussien, ethnologue et naturaliste, planifiait une expédition à la frontière nord-américaine et, dans un rare moment de l’humilité, s’est rendu compte qu’il avait besoin d’un artiste professionnel pour compléter ses propres compétences considérables en tant qu’illustrateur. Il a tapoté Bodmer pour la tâche.

Né en 1782, Alexander Philipp Maximilian était le dirigeant héréditaire de Wied-Neuwied, un État annexé à la Prusse le long du Rhin au sud de Bonn. Pendant les guerres napoléoniennes, il avait servi comme major de hussards dans l’armée prussienne. Au début de 1815, alors que l’empereur français exilé semblait neutralisé sur l’île d’Elbe en Méditerranée, le jeune prince, inspiré par les écrits de l’explorateur-scientifique prussien Alexander von Humboldt, avait pris un congé militaire et entrepris un voyage de deux ans dans le sud-est du Brésil. Maximilian errait dans la forêt tropicale, rendant des illustrations de membres de tribus nus belligérants, alors que la bataille de Waterloo faisait rage en Belgique cet été-là. Ses écrits et croquis qui en résultaient lui avaient valu une certaine célébrité en Europe, mais en 1832, le prince, édenté et poussant 50 ans, se rendit compte que s’il devait faire une autre excursion à l’étranger, il ferait mieux de le faire rapidement. Il avait l’intention de faire une étude comparative des Indiens des Plaines avec les tribus qu’il avait rencontrées au Brésil, et cette fois, il a pensé à faire venir un véritable artiste.

Bodmer dépeint l’un des camps de repos que le prince et son groupe ont construits en revenant en aval du fort MacKenzie assiégé. (Ackerman & Co.)

Lors d’une visite en janvier 1832 à Coblence, plus au sud le long du Rhin, Maximilien rencontre Bodmer, aquarelliste et graveur né en 1809 à Zurich. Le prince Max, comme on l’appelait officieusement, avait assez d’humilité pour reconnaître un artiste supérieur et a convaincu Bodmer de se joindre à son expédition prévue en Amérique du Nord. Le prince a également embauché le chasseur et taxidermiste David Dreidoppel et, le 17 mai, le trio a navigué pour l’Amérique du Nord. Dans une lettre à son frère, le prince Max écrit que Bodmer « est un homme et un compagnon vif et très bon, semble bien éduqué et est très agréable et très approprié pour moi ; Je suis content de l’avoir choisi. Il n’exige rien et il ne manque jamais de diligence.

Leur navire est arrivé à Boston le 4 juillet avec beaucoup de faste et de célébration, et ce soir-là, le prince et son groupe ont assisté à un feu d’artifice. Après des visites à New York et à Philadelphie, criblées de choléra, le trio partit pour l’Ouest. En atteignant New Harmony, Indiana, en octobre, le groupe a fait une escale imprévue de près de cinq mois. Ayant contracté ce qu’ils soupçonnaient d’être le choléra, le prince et Dreidoppel étaient tous deux alités. Bodmer, qui a esquivé la maladie, a fait un détour en bateau à vapeur pour visiter la Nouvelle-Orléans pendant leur convalescence.

Les voyageurs se rendirent jusqu’au pays des Pieds-Noirs, où ce guerrier attira l’attention de l’artiste. (Bibliothèque du Congrès)

Reprenant leur voyage le 16 mars 1833, le trio voyagea en bateau à vapeur sur l’Ohio puis sur le Mississippi jusqu’à Saint-Louis. Là, ils s’entretinrent avec le surintendant des affaires indiennes William Clark (du célèbre Corps of Discovery), virent leurs premiers membres de la tribu et s’arrangèrent pour remonter le Missouri. Le 10 avril, le trio se dirigea vers l’amont sur le bateau à vapeur Pierre jaune sous la protection de l’American Fur Co., ce qui, leur assura-t-on, était le moyen le plus sûr de voir les Indiens sans conséquences fâcheuses. Le voyage était bien assez mauvais. Confronté à des accrocs et à des bancs de sable, l’équipage a dû décharger et charger le bateau à plusieurs reprises, et dans le processus, ils ont jeté par-dessus bord certains des spécimens botaniques du prince Max, jusqu’à ce qu’il soulève de vives objections. (Au cours du voyage de retour, des inondations ont endommagé plusieurs caisses de spécimens, tandis qu’un bateau à vapeur transportant d’autres caisses a pris feu, détruisant une autre précieuse cache.) Enfin, les responsables de Leavenworth ont menacé de confisquer le brandy que le trio avait apporté pour préserver les spécimens d’animaux, comme les « esprits ardents » en pays indien étaient interdits.

La partie germano-suisse a eu beaucoup moins de problèmes avec les Indiens que prévu. Ces dernières années, l’artiste américain George Catlin avait couvert le même terrain, et après quelques délibérations, les Indiens avaient décidé que les portraits à l’aquarelle fidèlement rendus ne capturaient pas nécessairement leur âme, car presque personne que Catlin avait peint n’était mort. Certains membres de la tribu soupçonnaient encore que de tels portraits pouvaient couper l’esprit d’un homme en deux.

En direction de l’ouest sur un bateau à vapeur de la rivière Ohio en route vers le Missouri, Bodmer a remarqué Cave-in-Rock, aujourd’hui un parc d’État de l’Illinois. (Ackerman & Co.)

Un Indien s’est indigné après que Bodmer ait rendu son portrait mais ne lui en a pas fourni de copie. En représailles, l’Indien a exigé un pinceau et un chevalet pour capturer l’artiste sur toile, une ressemblance que le prince Max a avoué “possédait un certain talent pour l’art”. Bodmer a amusé ses sujets indiens lors de séances avec une boîte à musique – dissimulée dans laquelle, a conclu un Mandan candide, devait se trouver un petit Allemand sur un clavier miniature. Le prince Max, quant à lui, distribuait du tabac. La pose stoïque que les Indiens des tribus adoptaient lorsqu’ils étaient confrontés à des étrangers en faisait des modèles fiables et stables, comme ce fut le cas à l’ère photographique des décennies suivantes.

Certains bateliers de la compagnie de fourrures trouvaient le prince un peu autoritaire. « À peine un bluff ou une vallée dans tout le haut Missouri », se souvient un frontalier, « n’a pas répété, d’un ton fâché avec un fort accent teutonique, les noms de Boardman. [Bodmer] et Tritripel [Dreidoppel]”

Lors de leur voyage de retour, les voyageurs rencontrèrent Crows, qu’ils trouvèrent fiers et dédaigneux des Blancs mais enclins au vol. (Bibliothèque du Congrès)

Le trio se rendit jusqu’à Fort MacKenzie, le nouveau poste de traite de la compagnie de fourrures sur le Missouri, dans le pays des Pieds-Noirs (l’actuel Montana). À la fin du mois d’août, un groupe de guerre composé d’Assiniboines et de Cris a attaqué les amis Piegan Blackfeet campés juste à l’extérieur du poste. Tiré de son sommeil, le prince Max se joignit à d’autres et se rallia courageusement à la défense de ces derniers, grimpant aux remparts le fusil à la main. L’historien Bernard De Voto embellit le récit avec un récit selon lequel, dans sa hâte excitée, le prince a enfoncé une double charge dans le canon, la force de l’explosion qui en a résulté l’a frappé sur le dos. Ce n’était pas de l’embarras, cependant, mais le danger potentiel qui a poussé le prince à annuler discrètement un long voyage dans les Rocheuses.

Lors du voyage de retour en aval, le groupe a passé l’hiver à Fort Clark (dans l’actuel Dakota du Nord), où le prince Max a succombé à une autre maladie et a craint pour sa vie. “Le cuisinier”, se souvient-il, “a exprimé son opinion que ma maladie devait être le scorbut.” Sur la base d’épidémies antérieures, le cuisinier a conseillé au prince de manger de l’oignon sauvage (Allium textile), une petite plante à fleurs blanches commune à la prairie. “Les enfants indiens m’ont donc fourni une abondance de cette plante et de ses bulbes”, se souvient le prince. “Ceux-ci étaient coupés en petits morceaux, comme des épinards [sic], et j’en ai mangé une quantité. Le quatrième jour, le gonflement de ma jambe s’était considérablement atténué et je reprenais des forces chaque jour.

Bodmer dépeint le combat opposant les Assiniboines et les Cris alliés aux Pieds-Noirs qui a incité le prince Max à faire demi-tour. (Bibliothèque Newberry, Chicago/Bridgeman Images)

Ce sont donc des enfants indiens qui ont aidé à sauver le prince Max, et le prince Max, à travers les peintures de Bodmer, a aidé à sauver les Indiens – du moins de mémoire – en capturant leur culture avant que les marchandises commerciales ne changent leur mode vestimentaire et que l’alcool et la maladie ne dévastent leurs populations. Le prince Max rentra chez lui à Wied-Neuwied fin août 1834, trois ans avant que la variole n’extermine pratiquement les Mandans et ne ravage les Hidatsas et les Arikaras, parmi les sujets préférés de Bodmer. Au moment de la mort du prince Max, vieux et plein d’honneurs, en 1867, les guerres indiennes s’étaient étendues aux plaines, et aucune expédition ethnographique de ce genre n’aurait été possible.

Pour sa part, Bodmer s’est souvenu de “son altesse aimable et instructive” pour le reste de sa longue vie. Le 30 octobre 1893, l’artiste de 84 ans, alors citoyen français se faisant appeler Charles Bodmer, est décédé à Paris. Il avait vécu juste assez longtemps pour entendre parler du tragique affrontement de 1890 le long d’un ruisseau du Dakota du Sud nommé Wounded Knee, parmi les dernières actions majeures des guerres indiennes. À ce moment-là, presque tous les Indiens des Plaines étaient des personnes à charge américaines vivant dans des réserves. Le prince Max avait caché quelque 400 des peintures originales de Bodmer et ses propres notes méticuleuses au château ancestral, et quelle que soit la tragédie des Américains d’origine, le royal prussien et son peintre suisse engagé de classe mondiale avaient laissé un superbe record d’une époque.

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