Le célèbre chef Mario Batali acquitté d’inconduite sexuelle

BOSTON (AP) – Mario Batali a été déclaré non coupable d’attentat à la pudeur et de coups et blessures mardi, à l’issue d’un procès rapide au cours duquel le célèbre chef a renoncé à son droit de faire décider par un jury son sort dans une affaire pénale découlant du mouvement mondial #MeToo contre les abus et le harcèlement sexuels.

L’ancienne personnalité de Food Network, âgée de 61 ans, est rapidement sortie de la salle d’audience avec ses avocats sans commenter l’affaire, qui était centrée sur des allégations selon lesquelles il aurait embrassé et peloté agressivement une femme de Boston alors qu’il prenait un selfie dans un bar en 2017.

En prononçant le verdict, le juge du tribunal municipal de Boston, James Stanton, a convenu avec les avocats de Batali que l’accusateur avait des problèmes de crédibilité et que les photos suggéraient que la rencontre était à l’amiable.

“Les images valent mille mots”, a-t-il déclaré.

Mais le juge a également réprimandé Batali tout en suggérant que l’ancienne star d’émissions comme “Molto Mario” et “Iron Chef America” ​​a déjà payé “un coût élevé” en termes de réputation diminuée et de pertes financières.

“C’est un euphémisme de dire que M. Batali ne s’est pas couvert de gloire la nuit en question”, a déclaré Stanton après que les procureurs eurent affirmé qu’il était visiblement ivre sur les photos. “Sa conduite, son apparence et son comportement ne convenaient pas à une personne publique de sa stature à l’époque.”

Le procureur du district du comté de Suffolk, Kevin Hayden, a déclaré qu’il était déçu du verdict, mais que l’accusateur reconnaissant de Batali s’était manifesté.

“Il peut être incroyablement difficile pour une victime de divulguer une agression sexuelle”, a-t-il déclaré dans un communiqué. “Lorsque l’individu qui a commis un acte aussi odieux est en position de pouvoir ou de célébrité, la décision de signaler une agression peut devenir d’autant plus difficile et intimidante.”

Batali, qui a plaidé non coupable d’attentat à la pudeur et de coups et blessures en 2019, a pris un pari calculé que Stanton, un ancien candidat républicain au poste de représentant de l’État nommé à la magistrature par le gouverneur républicain Charlie Baker, statuerait plus favorablement qu’un jury de Boston.

La recherche d’un procès sans jury ou d’un banc est souvent une stratégie utilisée lorsqu’un accusé peut sembler peu aimable aux jurés.

Ce fut le cas de Michelle Carter, l’adolescente du Massachusetts tristement accusée d’homicide involontaire coupable pour avoir exhorté son petit ami suicidaire à se suicider dans des SMS et qui a fait l’objet de “The Girl from Plainville”, une émission Hulu de 2022 mettant en vedette Elle Fanning.

Dans le cas de Carter, cependant, la stratégie n’a pas fonctionné et elle a été reconnue coupable et condamnée à plus d’un an de prison.

Batali risquait jusqu’à 2 ans et demi de prison et aurait dû s’inscrire comme délinquant sexuel s’il était reconnu coupable.

Son accusatrice, qui a également quitté la salle d’audience sans parler aux journalistes, avait témoigné qu’elle se sentait confuse et impuissante à faire quoi que ce soit pour arrêter Batali à l’époque.

Mais dans ses déclarations finales, l’avocat de Batali, Antony Fuller, a décrit la résidente de la région de Boston, âgée de 32 ans, comme une “menteuse reconnue” financièrement motivée parce qu’elle a intenté une action en justice demandant plus de 50 000 $ de dommages et intérêts à Batali.

“Dans son monde, la vérité est un concept flexible”, a-t-il déclaré, faisant référence à l’aveu récent de la femme d’avoir tenté d’éviter le service de juré en prétendant être clairvoyante, ce qui était au centre du procès de deux jours.

La procureure Nina Bonelli a répliqué dans sa déclaration finale que les avocats de Batali tentaient de «diaboliser» la femme, alors que c’était leur client qui était jugé pour sa conduite.

Elle a dit que la femme avait essayé de “désamorcer” les attouchements indésirables en “souriant” simplement sur les photos.

« Les baisers, les attouchements. Elle ne l’a jamais demandé. Elle n’y a jamais consenti”, a-t-elle déclaré. “Elle voulait juste un selfie.”

Batali était sans doute le chef et le restaurateur le plus en vue accusé d’inconduite sexuelle au plus fort du mouvement #MeToo, qui a particulièrement secoué l’industrie alimentaire et des boissons.

Après que quatre femmes l’ont accusé d’attouchements inappropriés en 2017, il a démissionné des opérations quotidiennes de son empire de restaurants et a quitté l’émission de cuisine ABC, interrompue depuis, “The Chew”.

Batali s’est également excusé, reconnaissant que les allégations “correspondent” à la manière dont il a agi.

“J’ai fait beaucoup d’erreurs”, a-t-il déclaré dans un bulletin électronique à l’époque. “Mon comportement était mauvais et il n’y a aucune excuse. J’assume l’entière responsabilité. »

L’année dernière, Batali, son partenaire commercial et leur entreprise de restauration à New York ont ​​​​accepté de payer 600 000 $ pour résoudre une enquête de quatre ans menée par le bureau du procureur général de New York sur des allégations selon lesquelles Batali et d’autres membres du personnel auraient harcelé sexuellement des employés.

À Boston, il avait ouvert une succursale du populaire marché alimentaire italien Eataly et une Babbo Pizzeria e Enoteca dans le Seaport District de la ville. Mais il a depuis été racheté de sa participation dans Eataly, et le restaurant Babbo à Boston a fermé.

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